Volvemos a Mercurio

Una sonda construida por la NASA se convirtió en la primera nave espacial después de treinta y tres años en pasar cerca del planeta Mercurio, una travesía que los científicos vieron revelarse más secretos del planeta más abrasado por el Sol, por su cercanía, ya que está prácticamente dentro de los confines de la atmósfera estelar.

La nave espacial MESSENGER de la NASA a la que se anticipó la “Mariner 10”, tuvo previsto pasar el lunes (14/01/08) a unos 200 kilómetros sobre la superficie rocosa, como parte de una misión pensada para ponerla en órbita en torno a Mercurio en el 2011.

Se diseñó a la MESSENGER para que tome mediciones desde el espacio circundante del planeta, de la composición mineral y química de la superficie de Mercurio, más datos sobre su casi virtual atmósfera (más allá de iones y ondas del viento solar) y que también recogiera datos sobre las capas internas del planeta, incluido su núcleo. Finiquitó el estudio geodésico y transmitió muchas imágenes que completaron el mapa del planeta.

Los instrumentos de la MESSENGER recogieron más de 1.200 imágenes y realizaron otras observaciones durante su paso inicial. Fueron las primeras medidas cercanas desde que la nave espacial “Mariner 10” pasó por tercera y última vez cerca del planeta en 1975.

La MESSENGER, cuyo nombre es una sumatoria de las letras de varias palabras en inglés: (Medición de Superficie, Espacio, Ambiente y Geoquímica de Mercurio), fue lanzada en el año 2004. La sonda fue haciendo “carambolas” a través del Sistema Solar cercano en su camino a Mercurio, y ya había pasado una vez junto a la Tierra y dos cerca de Venus.( Este sistema es necesario para ralentizar la velocidad de la nave, sin usar mucho combustible que se debe economizar al máximo,-por las razones sabidas por todos-. Es así que se usan las fuerzas gravitacionales de los tres planetas cercanos para mediante largos y complicados cálculos ubicar la nave en trayectos que los llevarán a una órbita estable alrededor de su destino luego de unos años.

Los científicos dijeron que la muy actualizada “MESSENGER” entregó ya cien veces más datos sobre Mercurio que los transmitidos por su antecesora la nave “Mariner 10”, que estudió sólo un hemisferio del planeta.

Su diámetro tiene unos 4.880 kilómetros, cerca de un tercio del tamaño de la Tierra y solo un poco más grande que nuestra Luna y más chico que el Marte.

Supera a los semi -planetas Plutón, con 2400Kmts de diámetro y a su satélite: Caronte de 1200kmts.), Sedna(1500 Kmts.), Quaoar( 1100Kmts.), 2005FY: (1000Kmts) y 2003EL61: (1100 Kmts). Además supera a todos los asteroides (el mayor es Ceres, de casi 1000 Kmts.)

La superficie de Mercurio es una mezcla de cráteres, planicies y largos acantilados.

La distancia promedio del planeta al Sol es de 58 millones de kilómetros, cerca de dos tercios más cerca que la Tierra. Mercurio orbita al Sol una vez cada 88 días, aproximadamente un cuarto de un año en la Tierra y una de sus caras mira siempre al Sol, como la Luna lo hace con la Tierra, por efecto de la desproporción en las fuerzas de gravedad.

La nave realizó su aproximación más cercana a Mercurio a las 19:04 hora de Greenwich) ese lunes.

La sonda “Messenger” de Estados Unidos sobrevoló Mercurio el día 14. El punto más cercano a la superficie de Mercurio en su órbita fue de 200 kilómetros. .
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En este sobrevuelo, la sonda “Messenger” tomó fotos sobre una inmensa área de Mercurio antes no observada por sondas humanas. Envió a la Tierra aproximadamente 1.200 fotos de Mercurio. También estudió el medio ambiente integral de Mercurio. Los datos de exploración enviados ayudaron a los científicos a analizar los componentes, valles, campos magnéticos y campos gravitatorios de la superficie de Mercurio. .

Mercurio es el planeta más cercano al Sol. Después que Plutón fue bajado de categoría como planeta enano, Mercurio pasó a ser el más pequeño planeta del sistema solar.

La sonda “Messenger”, lanzado al espacio en agosto de 2004, es la primera sonda lanzada por la humanidad para volar en torno a Mercurio. Se prevé que la sonda “Messenger” entrará en su órbita en torno a Mercurio en marzo de 2011. Antes de la entrada en la órbita, la sonda “Messenger” está prevista para sobrevolar 3 veces Mercurio. El primer sobrevuelo se realizó el día 14 y los otros dos serán en octubre de 2008 y en septiembre de 2009, respectivamente.

Mostramos los sobre -vuelos efectuados por la Misión Messenger:

Así será la larga y sufrida trayectoria de más de 6 años de la MESSENGER:

– 3 Agosto, 2004: Lanzamiento a una órbita alrededor del Sol similar a la de la Tierra.
– 2 Agosto, 2005: Sobrevuelo de la Tierra a 3.374 kilómetros de altura, la nave es frenada y el afelio de su segunda órbita solar es bajado de tal forma de producir un encuentro con Venus.
– 24 Octubre, 2006: Primer sobrevuelo de Venus (V1) .
– 5 Junio, 2007: Segundo sobrevuelo de Venus (V2) .
– 14 Enero, 2008: Primer sobrevuelo de Mercurio (M1) .
– 6 Octubre, 2008: Segundo sobrevuelo de Mercurio (M2) .
– 29 Septiembre, 2009: Tercer sobrevuelo de Mercurio (M3) .
– 3 Marzo, 2011: Inserción orbital en Mercurio (MOI), para un año de operaciones. Esta última a producirse todavía.

En la segunda pasada se logró aun más definición de las zonas fotografiadas, se confirmó el enorme núcleo del planeta Tal vez el mayor del sistema. Su campo magnético, su actividad volcánica reciente, su geografía especial y hasta parte de la gestión temporal orográfica.

En la tercera pasada, mejora aún más la definición general de las vistas, se muestran en detalle zonas previamente elegidas, por ejemplo el gran cráter “Caloris” y se descubre la posibilidad de hielo polar en las brechas profundas y oscuras. Se especifican los datos atmosféricos, en fin: El conocimiento de Mercurio se ha vuelto importante. Hay mucho para decodificar y estudiar!

En el cuarto acercamiento y luego de correcciones gravitacionales y pocos encendidos de motores se espera poder colocarla en una órbita elíptica alrededor de Mercurio con el transcurso del tiempo, como dijimos, para el año 2011, con por lo menos un año de trabajo , hasta que las estrictas condiciones la inhabiliten.

Es increíble lo que el ingenio humano puede alcanzar cuando hay recursos, pero en este caso, cuando hay fundamentalmente “materia gris” en abundancia.

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