Extraños círculos que aparecen y desaparecen en Namibia.

En los pastizales del desierto de arena de Namibia en el sur de África, misteriosas manchas desnudas conocidas como “círculos de hadas” se forman y luego desaparecen años más tarde, sin que los científicos puedan dar una explicación racional al fenómeno. Una nueva investigación sobre estos patrones extraños no termina de resolver el misterio, pero al menos revela que el mayor de los círculos puede persistir durante toda la vida.

extraños circulos de hadas en namibia

Pequeños círculos se permanecen en torno a un promedio de 24 años, mientras que los más grandes pueden existir hasta 75 años, según una investigación detallada (27 de junio) en la revista PLoS ONE. Sin embargo, el estudio arroja poca luz sobre por qué se forman, persisten y luego desaparecen en el paisaje después de décadas.

“La pregunta de porqué es muy difícil de responder”, dijo el investigador Walter Tschinkel, un biólogo de la Universidad Estatal de Florida. “Hay una serie de hipótesis sobre la mesa, y la evidencia de que ninguno de ellas es convincente.”

Los círculos de la vida

Tschinkel se interesó en el fenómeno de los círculos en el año 2005 durante un safari a la Reserva Natural NamibRand al suroeste de Namibia, en el desierto de Namib. Era su primera experiencia con los claros redondos, decenas de miles de las cuales exponen la tierra arenosa de color rojo en la zona. Poco tiempo después de que se forman éstos círculos, un anillo de hierba crece alrededor de su circunferencia, destacando el área desnuda.

Pocos investigadores han estudiado los círculos de hadas, en parte debido a su lejanía, 180 kilómetros de la aldea más cercana. Es un paisaje árido, donde solo se pueden ver vagar gacelas, avestruces, leopardos y otros animales salvajes.

A primera vista, Tschinkel asume que los círculos serían nidos subterráneos de las termitas cosechadoras. Sin embargo, las excavaciones no han revelado la presencia de nidos de termitas en los círculos de hadas. Otras explicaciones, como las diferencias en los nutrientes del suelo o la muerte de las plántulas por parte de los vapores tóxicos de la tierra, también han fallado para explicar éste inusual fenómeno.

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De hecho, poco se sabe aún sobre el ciclo de vida de los círculos. Con la ayuda de personal de la reserva natural, imágenes satelitales y fotos aéreas, Tschinkel se dispuso a resolver el misterio. Mediante la comparación de imágenes de satélite de 2004 y 2008, se descubrió que los círculos son bastante estables. Los más pequeños miden alrededor de 2 metros de diámetro, mientras que el más grande tiene un diámetro de 12 metros. Los vientos recorren las áreas desnudas de suelo, convirtiéndolos en depresiones leves. Con el tiempo las plantas se mueven de nuevo, recolonizar los círculos y dejando sólo un poco sangría “fantasmas” detrás de los círculos.

Suponiendo que el número total de círculos de hadas en el paisaje es bastante estable, Tschinkel utilizó las fotos de satélite para ver lo rápido que los círculos van desde el nacimiento hasta la madurez para la revegetación. Eso dio estimaciones aproximadas de la esperanza de vida de los círculos. Lo más probable es que puedan existir entre 30 y 60 años, dijo Tschinkel.

La persistencia de misterio

Pese a los esfuerzos realizados por el investigador y la reserva natural poco se sabe de la naturaleza de éstos círculos de hadas, aunque Tschinkel afirma que en el corto plazo se conseguirán respuestas más precisas sobre el verdadero origen del fenómeno.

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